首页 --生 活  第 255 2004-6-28

 

 

亿万富豪,你们的名字叫“太空狂热分子”


张静琳

21世纪生活 29版 


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2004年6月21日,全球首架私人航天器从美国加州的莫哈维机场起飞,成功飞至距离地面100公里外,然后返回地球。
这个名为“太空船一号”的试飞项目得到了与比尔·盖茨共创微软的保罗·艾伦的财力支持,而飞船的设计由伯特·鲁坦的“有磷合成物”公司完成,进行试飞的飞行员梅尔韦尔是该公司的副董事长兼总经理。




亿万富豪,你们的名字叫“太空狂热分子”

张静琳

梅尔韦尔打开了一包M&M牌巧克力豆,在短短3分钟的失重状态中,巧克力豆们也因此而在飞船机舱里飘来飘去。“那滋味真是美极了。”梅尔韦尔说。
从芭蕾舞者踮起脚尖向往天空的姿态,到首次登月进入宇宙,极尽所能地开拓活动空间是人类对于这个世界最为奢侈的梦想。就像当年怀特兄弟通过发明飞机来向世人证明,天空并不仅仅只是属于小鸟和气球。伯特·鲁坦和保罗·艾伦的全球首次私人飞行进入太空正是想告诉天下人,太空不再是只为官方独用,无需多久,即使你是一个平凡人,都一样可以遨游太空。
当然,目前来看,你得有足够的钱。

6月21日,美国东部时间早上9点45分,“太空船一号”正式起飞,大约一小时后成功脱离“白色骑士”喷气式飞机,地面人群还可以隐约看到“太空船一号”直冲云霄时喷出的白色烟尘,紧接着62岁的梅尔韦尔成功地把这个全球第一架私人航天器带入了距离地面100公里的广袤太空中。
11点50分,“太空船一号”在莫哈维机场成功着陆,驾驶者梅尔韦尔走下飞船,面对激动的人群表示:“这实在是一次引人入胜的飞行,从窗口望出去,洛杉矶盆地上空的云朵看起来如同洒在地面上的白雪。”
至此,美国加州的莫哈维机场永载史册,对于人类航空史而言,这次意义深远的飞行记录更昭示着作为一个新兴行业的私人航空工业不仅引起了世界的广泛关注,更切实地逐步寻找到自己生存的空间。
从某个角度来说,太空飞行的确不算新鲜事,人类早已在40年前进入了太空。但是至今为止,所有的太空旅行都是在政府的资助下进行的,根据这次私人航天器的设计者伯特·鲁坦表示,此次“太空船一号”研发计划的最终目的是希望能让更多的普通老百姓以低廉的价格享受太空旅行,他甚至大胆预测总有一天,大家可以只花10美元就能轻松过把“太空瘾”。
不担心失败的鲁坦和太空狂热分子艾伦
在这项伟大的飞行计划背后,有两个名字值得人们去记住,一个是作为设计者的伯特·鲁坦,另外就是该项目的出资人——跟比尔·盖茨一起建立起微软公司的保罗·艾伦。
现年60岁的伯特·鲁坦拥有一家专门从事私人航空旅行、名为“有磷合成物”的公司,同时他也是世界上最富创造力的设计师之一。在此次飞行之前,他最著名的设计作品——“旅行者号”曾经在1986年实现了中途免加油环游世界的壮举。
出于对自己设计的强大信心,鲁坦从来没有担心过万一遭遇失败该怎么办,在试飞之前他更是一再鼓励公众前来观看整个飞行过程,“我们希望人们带着他们的孩子来观看,将来有一天他们的孩子就能告诉自己的后代,我是一个重要历史时刻的见证人。”
这项经过长时间反复测试的“太空船一号”计划还将有可能为伯特·鲁坦以及他的“有磷合成物”公司赢得金额为1000万美元的“安萨利X奖金”。这是一项由多家企业以及航空狂热分子发起的基金会于1996年设立的奖项,安萨利基金会希望能通过这个奖项来推动私人航空业的发展,1927年,查理斯·林德伯格单人飞越大西洋就曾经得到过这个基金会的帮助。
为了赢得奖金,鲁坦必须在两周内进行两次飞行,利用可再度使用的火箭通过亚轨道飞行将3人送入太空后再安全送返地球。因此在这次成功之后,他已经在积极计划着下一次飞行了。
目前,其他几个跟鲁坦竞争“安萨利X奖金”的项目都还在秘密进行中,在试飞成功之后,各项目的牵头人都向鲁坦和艾伦表示了祝贺。“从根本上说,我们都是同一阵营的人。”“加拿大利箭”项目的牵头人哥夫·萨林表示,“不过不到最后一刻,没有人知道谁能得奖。”
作为项目投资人的保罗·艾伦则从小就是一个太空狂热分子,“当我还是一个孩子的时候,我就极尽所能地寻找一切有关太空旅行的书来看。当我逐渐长大,这种狂热成为一种潜藏的梦想,等我到一定的年龄并且拥有足够的实力时,我会亲手把梦想变成现实。”
谈起此次试飞的风险,他的态度明显比同伴鲁坦有所保留得多,虽然此次的难度比不上官方机构发起的正式航空计划的难度,但这毕竟是私人航天器进入太空的第一次实验,“风险无疑是试飞的一个组成部分,所有参与这项计划的人都了解这一点,并且都尽全力减少风险出现的可能,但是危险总还是会存在。”
谈到投资,艾伦的口气才肯定起来,虽然他不肯透露此次投资的具体数目,但是他明确表示所投资的数额绝对超过2000万美元。
花2000万的投资去博取1000万的奖金,单纯从商业投资上来说,明显是不划算的,对于这次试飞计划而言,坚持信念显然比获取利润更为重要。作为投资者的艾伦十分冷静地表示,希望通过为此次飞行计划中的某些科学技术申请专利来挽回一些成本,“毕竟没有什么东西能够打败航空科技。”
私人航天 富豪与国家的博弈
阿波罗登月计划的成功不仅代表着人类活动空间的又一次拓展,更首次向全世界承诺,神秘的宇宙从此向每一个人敞开了大门,能够进入太空从那个时期开始成为亿万普通人的奢侈梦境。
但是阿波罗计划成功之后,美国国家航空局的垄断独行却让人们发现由政府机构主持的一系列航空计划已经越来越偏离这个最初的“阿波罗”承诺:他们耗费巨额的成本开发出的计划犹如空洞无物的华丽秀场,不仅很难收支平衡,而且更为糟糕的是美国国家航空局的大部分民间任务都固定分配给两家巨型航空公司完成,缺乏了竞争,由此带来的成本总是居高不下。简单来说,美国国家航空局并不具备实现“平民航空梦”的能力和决心。
政府机构携同一系列大型企业,再牵扯进复杂的国会利益斗争,形成了一个牢不可破的“铁三角”。一般民间私人企业无法打破这个铁三角的内部操作模式,为了实现自己的航空梦,它们只能另寻他途。亚轨道飞行科技的日渐完备则是世界上一批最为富有的人或是公司逐步加入到私人航空业中来的另外一个必备条件。
在世界范围来说,作为微软创始人之一的艾伦投资航空计划已经不是什么新鲜事了。世界上第一个太空“豪客”是美国加州的60岁富商丹尼斯·蒂托,他于2001年4月花费了2000万美金跟随俄罗斯的航天器登陆国际太空站并在那里逗留了10天。
除此以外,更多的IT界富豪早已成为这个新生行业的主力军:知名网络贸易公司PayPal的创始人之一伊龙·马斯克目前就是一家名为SpaceX公司的首席执行官兼创始人,该公司主攻方向是人造卫星运载计划,力图通过降低人造卫星的发射费用来消减人类进入太空的成本。知名网站Amazon.com的首席执行官兼创始人杰夫·贝佐斯则是Blue Origin公司的幕后主脑,该企业以发展航天器和航天技术、提高人类进入太空的机会为主要目标。在地球上模拟火星探险的“火星指导计划”更是得到了Infoseek创始人以及前任主席史蒂文·科尔西的财力资助。
不幸的是,私人航空工业能否真正作为一种正规行业进入市场,有的时候并非仅仅依赖于富豪们的一厢情愿以及航天科技的发展,更多程度上,它还面临着不可避免的体制问题,暂时而言,商业性质的航天活动在由美国国家航空局主控的市场条件下仍然举步维艰。
去年,丹尼斯·蒂托就曾向该国国会抗议,因为他觉得自己作为一个潜在的航空工业投资者,却从来没有得到过政府方面提供的诸如资金、技术、税收优惠以及债务保证等方面的任何帮助,“我很想知道到底哪些政府机构或是哪些规章制度是用来具体规划这个新生行业的?我对开发私人亚轨道航天器有兴趣,但是我希望美国政府能够提供一个良好健康、稳定有序的外部环境。”
美国国会也曾力图通过2004年商业航空活动修正案,根据这项修正案,亚轨道航天器将像常规航天器那样受到管制。但是在国会讨论的最后一分钟,却因为俄克拉荷马州的一个纸制品公司提出反对而没能通过这项法规。让人觉得尤为讽刺的是,当太空旅行成为一个时下热门话题时,相关的法律规章却明显脱节。
PayPal创始人之一的伊龙·马斯克也曾经严厉批评美国国家航空局未经公开讨论就将2.27亿美元的商业合同交给了一家名为“Kistler”的航空公司,而这个公司在去年就已经宣告破产,并且公司里的职员多数都是前国家航空局职员。马斯克对这种黑箱操作尤为愤慨,更表示他正在寻找机会收购Kistler公司,从而能自己亲手介入国家航空局的合作计划,他坚信自己能以更为低廉的成本来达成目标。
应该说,保罗·艾伦和伯特·鲁坦的试飞计划选择了一个再好不过的时机,因为就在他们试飞的前一个星期,美国总统布什刚刚向国家航空局发表了一个文件,指令他们要改变官僚作风,更多地吸纳民间力量加入到国家航空计划中来,无论是地面范围的研究还是航天器发射运载计划,都可以让更多的民间力量充实进来。
开发亚轨道航天器,让更多的人以更为便捷更为低廉的方式体验太空,无疑是这个世纪初最有挖掘潜力的新兴行业之一,而作为这个新生行业的领头羊,这些富豪们需要的,是打持久战的决心和懂得辨时度势的眼光。



 
 
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